Historia de los Audífonos

Se dice que el tiempo avanza y una cosa es cierta: la pérdida de audición avanza junto con ella. La historia registrada de la pérdida de audición se remonta a cientos de años atrás, y los intentos de corregir la pérdida de audición han existido desde la primera persona que se puso la mano detrás de la oreja.

La buena noticia es que los audífonos y otros dispositivos de ayuda auditiva han avanzado mucho desde los primeros intentos rudimentarios de mejorar la audición. Sí, la tecnología de los audífonos sigue evolucionando y dista mucho de ser perfecta, pero si miramos hacia atrás a través de los años de avances tecnológicos, sin duda nos permite poner cualquier queja sobre la tecnología moderna de los audífonos en una perspectiva clara.

Del siglo XIII al XIX: De los cuernos de los animales a las trompetas de los oídos

Ya en el siglo XIII, las personas con pérdida de audición utilizaban cuernos ahuecados de animales como vacas y carneros como audífonos primitivos. No fue hasta el siglo XVIII que se inventó la trompeta auricular más «moderna». Con un diseño en forma de embudo, las trompetas auditivas fueron el primer intento del hombre de inventar un dispositivo para tratar la pérdida de audición. Sin embargo, no amplificaron el sonido, sino que trabajaron recogiendo el sonido y «canalizándolo» a través de un tubo estrecho hacia el oído.

Estas trompetas auditivas y los subsiguientes tubos para hablar no funcionaron muy bien. Pero eso no les impidió seguir siendo la única opción hasta que se inventaron la electricidad y el teléfono en el siglo XIX.

Del siglo XIX al XX: Los primeros audífonos electrónicos
La invención del teléfono combinada con la aplicación práctica de la electricidad en el siglo XIX tuvo un tremendo efecto en el desarrollo de audífonos y otros dispositivos de asistencia auditiva. Las personas con pérdida auditiva rápidamente se dieron cuenta de que podían oír mejor una conversación a través del receptor del teléfono que en persona. Sin embargo, Thomas Edison, que experimentó una pérdida de audición de primera mano, vio espacio para mejorar. En 1870 inventó un transmisor de carbono para el teléfono que amplificaba la señal eléctrica y aumentaba el nivel de decibelios en unos 15 decibelios (dB). Aunque suele ser necesaria una amplificación de unos 30 dB para que las personas con pérdida auditiva puedan oír mejor, la invención del transmisor de carbono para el teléfono allanó el camino para la tecnología que finalmente se utilizaría para los audífonos de carbono. Aunque no es ideal debido a su limitado rango de frecuencia y a su tendencia a producir sonidos ásperos, los audífonos de carbono se utilizaron desde 1902 hasta el advenimiento de la siguiente ola de tecnología: audífonos de tubo de vacío.

1921-1952: Tecnología de tubos de vacío
A partir de la década de 1920, los audífonos que utilizaban tubos de vacío fueron capaces de aumentar el nivel de sonido hasta en 70 dB. Estos niveles sonoros se lograron porque los tubos de vacío controlaban el flujo de electricidad mejor que el carbono. El problema era el tamaño. Al principio los dispositivos eran muy grandes, del tamaño de un archivador, por lo que no eran portátiles. En 1924, el tamaño de los audífonos de tubo de vacío se había reducido, por lo que todos los componentes podían caber en una pequeña caja de madera, con un receptor que el usuario llevaba hasta la oreja. A pesar de la mejora, seguían siendo pesados, voluminosos y llamativos, y amplificaban todo el sonido, no sólo los sonidos que el usuario quería oír.

Las mejoras en la tecnología continuaron en 1938 cuando Aurex introdujo los primeros audífonos verdaderamente llevables, que consistían en un auricular, un alambre y un receptor que se podían enganchar a la ropa del usuario. Desafortunadamente, este modelo también requería el uso de un paquete de baterías que estaba atado a la pierna del usuario.

Gracias a la tecnología desarrollada durante la Segunda Guerra Mundial, a finales de la década de 1940 se produjo finalmente la producción de audífonos con placas de circuito y baterías del tamaño de un botón, lo que permitió combinar las baterías, el amplificador y el micrófono en una unidad portátil del tamaño de un bolsillo. A pesar de que se comercializaban como discretos, la unidad de bolsillo se conectaba a auriculares individuales con alambres que los hacían poco atractivos desde el punto de vista cosmético.

A pesar de los avances tecnológicos, el mundo seguía esperando pequeños audífonos de una sola pieza que pudieran caber completamente en el oído y que realmente se llevaran discretamente. Afortunadamente, no tuvieron que esperar mucho.

Mediados del siglo XX: Tecnología de transistores
El cambio a audífonos más pequeños y discretos se inició finalmente en 1948, cuando Bell Telephone Laboratories inventó el transistor. Un transistor es un interruptor que controla el movimiento de los electrones y por lo tanto de la electricidad. Los transistores pueden iniciar y detener el flujo de una corriente y también controlar el volumen de una corriente, haciendo posible tener múltiples configuraciones en un solo dispositivo. Norman Krim, ingeniero de Raytheon, el inventor de la anterior tecnología de tubos de vacío subminiatura, vio la aplicación potencial de los transistores en los audífonos. En 1952, Krim fue capaz de crear transistores de unión para empresas de audífonos. La tecnología de transistores no sólo permitió que los audífonos se hicieran más pequeños, sino que también se podían llevar completamente dentro o detrás de la oreja. Los nuevos audífonos fueron tan populares y exitosos que sólo en 1953 se vendieron más de 200.000 audífonos de transistores, eclipsando la venta de audífonos de tubo de vacío.

Aprovechando la nueva tecnología, uno de los primeros audífonos que se usó casi por completo en el oído fue inventado a finales de la década de 1950 por Otarion Electronics. Llamado el Otarion Listener, la electrónica estaba incrustada en las piezas del templo de los anteojos. Estas «gafas auditivas» se impusieron y pronto otras compañías como Beltone y Sonotone introdujeron versiones de la tecnología.

Finales del siglo XX: De analógico a digital

En 2005, los audífonos digitales
representaba el 80% del mercado.
Finalmente, los fabricantes de audífonos desarrollaron la capacidad de fabricar los transistores de silicona, lo que permitió que los audífonos se encogieran aún más. La tecnología de los audífonos más cercana a la que conocemos hoy en día fue introducida por Zenith Radio en la década de 1960; en estas versiones, el micrófono se introducía en el oído y se conectaba mediante un pequeño cable a un amplificador y a una unidad de batería que se sujetaba al oído. Esta tecnología se mantuvo prácticamente inalterada hasta los años ochenta, cuando se introdujeron los chips de procesamiento de señal digital en los audífonos. Los primeros en utilizar la tecnología crearon modelos híbridos digitales-analógicos (circuitos digitales que controlan un amplificador de compresión analógico) hasta 1996, cuando se introdujo el primer modelo de audífono totalmente digital.

Siglo XXI: Alta tecnología y nuevos horizontes
Para el año 2000, los audífonos tenían la capacidad de ser programados, lo que permitía la personalización, flexibilidad y ajuste fino del usuario, y para 2005 los audífonos digitales representaban alrededor del 80 por ciento del mercado de audífonos. La tecnología digital es el mismo circuito que se utiliza en los teléfonos celulares y las computadoras. Los audífonos de hoy en día pueden ser afinados por un profesional de la audición y adaptados a las necesidades auditivas de cada persona. Pueden adaptarse a diferentes entornos de escucha y conectarse a otros dispositivos de alta tecnología como ordenadores, televisores y teléfonos. Características como las bobinas telefónicas, la conectividad Bluetooth y FM permiten la compatibilidad con otros dispositivos electrónicos y la accesibilidad en espacios públicos.

Sí, hemos recorrido un largo camino desde los tiempos de las trompetas auditivas, y los audífonos siguen evolucionando a medida que la tecnología avanza. En el mercado hoy en día hay productos con una pila para audífonos realmente recargable. Muchos audífonos son «inteligentes», adaptándose a diferentes situaciones auditivas sin la intervención del usuario. Los audífonos de larga duración, que pueden permanecer en los canales auditivos del usuario durante varias semanas, han estado disponibles durante varios años. Ciertamente, en el futuro, los audífonos continuarán aumentando en rendimiento y comodidad mientras disminuyen en tamaño.